31 marzo, 2012

El óvalo auroral de Saturno

Auroras gemelas de Saturno. Créditos: NASA, ESA, y Jonathan Nichols


30 de Marzo de 2012


Los astrofísicos estan empezando a reconocer el rol que juega la electricidad en el espacio.


La sonda Cassini-Huygens (ahora llamada Cassini-Equinox) fue lanzada desde el Cabo Cañaveral el 15 de Octubre de 1997. Su misión principal era la exploración del sistema Saturniano, incluyendo la atmósfera de Saturno, sus anillos, su magnetosfera y un número de sus lunas.


Las observaciones de la luna Encélado revelaron chimeneas de iones, "efervesciendo" con electromagnetismo. Puesto que la "burbuja magnética" de Saturno es su magnetosfera (plasmasfera), dentro de la cual orbita Encélado, la pequeña luna actúa como un generador. A medida que su cubierta de plasma conductora se mueve a través del campo magnético de Saturno, este induce corrientes eléctricas.


Una "huella" ultravioleta de Encélado se detectó en el ovalo auroral de Saturno durante el sobrevuelo de Cassini el 11 de Agosto de 2008. Los iones que se propagaban desde el hemisferio norte de Saturno conectaban con las emisiones variables en el tiempo de los "respiraderos" el polo sur de Encélado.

La plasmasfera de Saturno es un entorno eléctrico, que causa desde descargas de plasma en modo oscuro hasta gigantescos rayos que relampaguean a lo largo del plano de los anillos. Cuando la Cassini se acercó lo suficiente al planeta gigante, los espacialistas de la misión se conmocionaron al descubrir rayos de inmensa potencia, hasta un millón de veces más potentes que cualquiera en la Tierra.


Los planetas y las lunas no son inertes eléctricamente porque están inmersos en el circuito del Sol como los electrodos en los antiguos tubos de vacío. Los "cables" tienen la forma de filamentos de "corrientes de Birkeland" en el Sistema Solar y las plasmasferas de los planetas. Los científicos de la NASA han apreciado que el campo magnético de Saturno se dobla alrededor "debido a corrientes eléctricas generadas por la interacción de partículas atmosféricas con la magnetosfera de Saturno." El aplanamiento de la plasmasfera de Saturno en el lado del Sol se debe tanto a una conexión eléctrica entre Saturno y el Sol como a la presión del viento solar.


Recientemente, una nota de prensa de la misión Cassini anunció que la aurora de Saturno concordaba con la actividad eléctrica: "... podemos ver los movimientos simultáneos de sistemas de corrientes eléctricas conectando la magnetosfera y la atmósfera, produciendo la aurora."


Merece repetir que estos observaciones acerca de mundos distantes se conocían con anterioridad desde hace tiempo:


"El conocimiento adquirido desde 1896, en radiactividad ha favorecido una visión a que expresé en ese año,  a saber, que las perturbaciones magnéticas en la Tierra, y la aurora boreal, se deben a rayos corpusculares emitidos por el Sol"


— Kristian Birkeland “The Norwegian Aurora Polaris Expedition 1902-1903, Volume 1, Part 1″


Los experimentos con terrellas de Birkeland también crearon versiones en miniatura de lo que Cassini ve en Saturno.


Stephen Smith

Traducción de Roberto Conde



Original en thunderbolts.info