20 marzo, 2012

La hermana de Vesta

(Arriba) Ceres y Dione.
(Abajo) Tetis.
Créditos: NASA/JPL

19 de Marzo de 2012

La sonda Dawn llegará a Ceres en agosto de 2015


Ceres es el asteroide más grande del Sistema Solar. Las medidas más recientes del telescopio espacial Hubble lo ponen en aproximadamente 975 kilómetros de diámetro medio. Es tan grande que es aproximadamente esférico y hace poco se le ha clasificado como planeta enano, junto con Plutón y varios objetos transneptunianos descubiertos recientemente como Sedna.

Ceres es comparable con las lunas de Saturno Tetis (1072 kilómetros) y Dione (1120 kilómetros) en tamaño y densidad totales, de modo que sus características serán similares a las de esos cuerpos. Dada su supuesta densidad, basada en perturbaciones gravitatorias en otros asteroides como Palas, debería estar cubierto de una gruesa capa de hielo.  Podría también tener una capa de rocas silíceas, puesto que Vesta, un asteroide hermano más pequeño, está principalmente compuesto de silicatos.  

Ceres fue descubierto por Giuseppe Piazzi en 1801. Piazzi y otros astrónomos de su época estaban buscando un planeta en el hueco entre Marte y Júpiter. Él y sus coetáneos estaban influenciados por una teoría presentada en 1766 por Johann Titius, popularizada más tarde (sin atribuírsele a Titius) en 1778 por Johann Bode. Parecía haber una relación matemática entre las óbitas de los planetas.

La supuesta "Ley de Titius-Bode", 0.4, 0.7, 1.0, 1.6, 2.8, 5.2 y 10.0, se correspondían bastante fielmente con las distancias orbitales medias de los planetas al Sol en Unidades Astronómicas (UA).

Mercurio...........0.39
Venus...............0.72
Tierra..............1.00
Marte...............1.52
Desconocido......2.80
Júpiter............5.20
Saturno............9.54

El interés de Bode en la relación se volvió más intenso cuando Urano se descubrió en 1781. La secuncia Titius-Bode incluía 19.6 como penúltimo indicador, y se descubrió a Urano a 19.19 UA del Sol. Bodo insistió en que el hueco entre Marte y Júpiter fuera explorado basándose en este descubrimiento, de modo que un consorcio de astrónomos ( la "policía celestial") empezó a buscar concienzudamente el nuevo planeta. Piazzi finalmente encontró a Ceres en el hueco y fue posteriormente aclamado como el planeta perdido. Sin embargo, pronto se descubrieron más asteroides, de modo que la importancia del hallazgo  fue minimizada, especialmente por ser el diámetro de Ceres tan pequeño.



Finalmente, la correlación numérica fue abandonada cuando Neptuno no obedeció el último indicador de 38.8: está en una órbita variable entre 29.81 y 30.33 UA del Sol.

La NASA lanzó la sonda Dawn el 27 de Septiembre de 2007. Sus observaciones científicas del asteroide Vesta empezaron el 17 de Julio de 2011. Dawn dejará Vesta en Julio de este año, y le llevará tres años de cabalgada sobre su propulsor de iones hasta que llegue a Ceres. Los especialistas de la misión esperan que analizar a esos dos moradores del Sistema Solar les proveerá de un mayor comprensión de la formación planetaria y su evolución.

Los científicos planetarios no le prestan ninguna atención a la cosmogonía eléctrica porque no saben casi nada acerca del plasma y las cargas eléctricas en movimiento en el espacio. Continúan basándose en la teoría del colapso nebular. En la visión consensuada, los asteroides y otros cuerpos rocosos se crean de las "sobras" que se incorporaron en los planetas mayores.



Aparentemente, Vesta comparte características con otros objetos del Sistema Solar. Las imágenes de su superficie revelan cráteres de centenares de kilómetros de diámetro. Hay largos cañones y zanjas de decenas de kilómetros de ancho. Esas zanjas son cadenas de cráteres. Si se presenta a Vesta junto a Fobos, la luna de Marte marcada por cicatrices eléctricas, uno se vería en apuros si tuviera que distinguir entre ellos.


Nosotros predecimos que cuando Dawn alcance la órbita alrededor de Ceres y empiecen sus observaciones a corta distancia, habrá estructuras similares. Cráteres grandes y limpios, rimas, ausencia de derrubios explosivos, cañones con fondo plano y crestas afiladas. Lo más probable es que Ceres sea parecida a sus primas Tetis y Dione.

Stephen Smith



Traducción de Roberto Conde.

Original en thunderbolts.info