25 abril, 2012

Te hizo parpadear

Imagen compuesta de rayos X e infrarrojos de un supuesto remanente de supernova.
Créditos: Rayos X: NASA/CXC/U.Texas/S.Park et al. ROSAT;
Infrarrojos: 2MASS/UMass/IPAC-Caltech/NASA/NSF
19 de Abril de 2012

El problema de la astronomía no es que las estrellas estén tan lejos o que los instrumentos modernos sean caros. El problema de la astronomía es la tendencia humana a parpadear cuando algo inesperado se te acerca rápidamente.

Durante tres siglos, Newton era Dios, la gravedad era el Rey, y Todo estaba Explicado. Había pocos detalles que solucionar, por ejemplo cómo brillaba el Sol, pero estaba siendo resueltos. La Gravedad podía apretujar una nube de hidrógeno hasta que se volviera tan caliente como para iniciar la fusión nuclear. La fusión podía sintetizar elementos más pesados y la Gravedad podía apretarlos hasta que sus electrones colapsaran en su estado mínimo de energía (llamado "degenerado").

Con el añadido de más masa (que la Gravedad estaba atrayendo de los alrededores), la estrella "degenerada" alcanzaría otro punto de de activación y explotaría. Todas las estrellas que llegaran a este punto liberarían la misma cantidad de energía, de modo que midiendo la intensidad de la radiación se podría descubrir la distancia de la estrella... hacia atrás hasta El Principio, cuando el Mundo era Gravedad.

Entonces la era espacial trajo una avalancha de datos inesperados que parecían contradecir a la Gravedad. Los astrónomos parpadearon. No sólo parpadearon, sino que cerraron los ojos apretándolos, rechazando contemplar cualquier alternativa, y empezaron a fantasear con toda clase de excusas ad hoc para Salvar al Rey: materia oscura, energía oscura, túneles a través de polvorientas galaxias, cientos de casi imposibles coincidencias, leyes especiales para colisiones extraterrestres, excepciones a las leyes de convección estelar, violaciones de las leyes del magnetismo. La astronomía moderna se convirtió en un manicomio por el engaño, la alucinación y la conformidad.

En la explicación de esta imagen de un remanente de supernova, se usan todas las suposiciones consensuadas sobre la representación de la supernova: "Supernova de tipo 1a," "una edad de alrededor de 4500 años," "doble cáscara,"gas y polvo no uniformemente distribuido," y los estereotípicos "mojones cósmicos para medir la expansión del universo y estudiar la energía oscura".

La comparación con otras imágenes de remanentes de supernova indica la prístina imagen de que el anillo es en realidad un anillo en una corriente de Birkeland con forma de reloj de arena en el lugar en el que se apretuja alrededor de una estrella central. El incremento de la densidad de corriente a través del disco de polvo alrededor de la estrella ha empujado al anillo a un modo radiante. Los filamentos separados de la corriente galáctica se muestran como parejas equiespaciadas de puntos brillantes. El "serpenteo" del anillo señala su desarrollo hacia inestabilidades de diocotrón, como se ve en los anillos aurorales, especialmente pronunciados en lados opuestos. La forma oval del anillo indica que el sistema está inclinado unos 45º respecto a nuestra línea de visión.

En ambos modelos hay muchos apretones. Sin embargo hay una diferencia importante entre apretar los ojos y apretar corrientes eléctricas: hacer lo primero impide ver lo segundo. Habiendo sido adoctrinados en la Gravedad, es comprensible que los astrónomos parpadeen. Es patético que rehusen a abrir los ojos después.

Mel Acheson

Traducción de Roberto Conde